Reumatoidalne zapalenie stawów (RZS) to przewlekła choroba autoimmunologiczna. Oznacza to, że układ odpornościowy człowieka  z nieznanych przyczyn atakuje zdrowe komórki stawów, powodując ich bolesność, obrzęk oraz zesztywnienie. Bolesne i dokuczliwe objawy uniemożliwiają wykonywanie nawet najprostszych czynności takich jak mycie, ubieranie czy swobodne poruszanie się.

Powszechnie uważa się, że choroby reumatyczne dotykają tylko osób starszych, lecz reumatoidalne zapalenie stawów jest najczęściej rozpoznawane u ludzi młodych (w wieku 25-40 lat). Na zachorowanie narażone są szczególnie kobiety - stanowią one blisko 2/3 chorych. Szacuje się, że na RZS cierpi od 0,5 do 1 procenta dorosłych na świecie.

Dokładna przyczyna wystąpienia RZS nie jest znana, naukowcy rozważają szereg teorii. Zdaniem ekspertów, choroba może mieć podłoże genetyczne oraz mieć związek z czynnikami środowiskowymi. Pod uwagę brane są również inne aspekty, np.: przebyte infekcje, zaburzenia hormonalne u kobiet, stres.

Wraz z postępem choroby, w wyniku przewlekłego procesu zapalnego, dochodzi do zniszczeń stawów, które ulegają deformacji i trwałemu unieruchomieniu. Choroba przebiega z okresami zaostrzeń objawów i ich remisji, czyli czasowego uśpienia. Nieleczona lub niewłaściwie leczona prowadzi do ciężkiej niepełnosprawności.

Dlatego u osób chorych na RZS kluczowe są właściwe rozpoznanie choroby i czas, w jakim zostaje rozpoczęte leczenie. W przypadku agresywnej postaci choroby bardzo szybko dochodzi do nieodwracalnego uszkodzenia stawów. Aby zapobiec niepełnosprawności chorego czas od rozpoznania choroby do rozpoczęcia leczenia, powinien być jak najkrótszy. Dlatego wcześnie postawiona diagnoza jest tak ważna. Dzięki niej chory może od razu zacząć wspólnie z lekarzem opracowywać plan leczenia i aktywnie monitorować przebieg RZS.

  • Dane dotyczące częstotliwości występowania RZS pochodzą z badań przeprowadzonych w populacjach krajów Europy i Ameryki Północnej. W państwach Afryki i południowo-wschodniej Azji, w tym w Chinach i Japonii, zapadalność na RZS jest niższa, zaś wyższa w niektórych plemionach rdzennych Amerykanów.